Dentro l’incontro segreto tra il direttore della CIA e il principe ereditario saudita

image_pdfimage_print

di Ken Klippenstein

In un’insolita incursione nella diplomazia, William Burns ha incalzato Mohammed bin Salman sulla produzione di petrolio, sui detenuti più importanti e sulle relazioni del regno con la Cina.

Lo scorso mese, nell’ambito di un tour regionale, il direttore della CIA William Burns ha incontrato in sordina il principe ereditario saudita Mohammed bin Salman a Gedda, una città portuale dell’Arabia Saudita occidentale. L’insolito incontro, riportato [1] per la prima volta dal Wall Street Journal, è il primo conosciuto tra la spia più importante degli Stati Uniti e il sovrano de facto dell’Arabia Saudita e, secondo tre fonti che hanno familiarità con la questione, l’ultimo tentativo da parte di alti funzionari statunitensi di fare appello all’Arabia Saudita sul petrolio in un contesto di aumento dei prezzi del gas negli Stati Uniti. Due delle fonti hanno riferito a The Intercept che sono in ballo anche gli acquisti di armi saudite dalla Cina.

Il presidente Joe Biden ha finora rifiutato di incontrare MBS, come è noto, a causa del ruolo del principe ereditario nell’ordinare l’omicidio del giornalista Jamal Khashoggi. A febbraio, però, Biden ha fatto uno sforzo per iniziare a riparare le relazioni con il regno [2], chiedendo a re Salman di aumentare la produzione di petrolio del Paese in cambio del sostegno militare degli Stati Uniti per la sua “difesa” contro gli Houthi dello Yemen. Secondo un resoconto saudita della telefonata, Biden si è rifiutato. Sebbene il mese scorso Burns abbia chiesto nuovamente un aumento della produzione di petrolio, la settimana scorsa l’Arabia Saudita ha annunciato [3] che si sarebbe attenuta al suo piano di produzione, negando ancora una volta la richiesta degli Stati Uniti.

Un portavoce della CIA ha rifiutato di commentare i viaggi di Burns. Le fonti di The Intercept – un funzionario dell’intelligence statunitense, due fonti con legami con la comunità dell’intelligence statunitense, una fonte vicina a membri della famiglia reale saudita e un funzionario di un think tank – intervistate per questa storia hanno parlato a condizione di anonimato per discutere di questioni delicate.

L’incontro è stato anche l’occasione per affrontare un tema che preoccupa molto Washington: le crescenti relazioni di Riyadh con la Cina. Oltre alla richiesta di Burns sul petrolio, il direttore della CIA ha anche chiesto che l’Arabia Saudita non acquisti armi dalla Cina, secondo le due fonti vicine all’intelligence statunitense.

Le pubbliche aperture dell’Arabia Saudita nei confronti di Pechino – in particolare, l’esplorazione della possibilità di vendere il suo petrolio nella valuta cinese, lo yuan – hanno causato costernazione a Washington. Questa settimana, in una testimonianza al Senato, il direttore dell’Intelligence nazionale Avril Haines ha messo in guardia [4] dagli sforzi di Cina e Russia per “cercare di fare breccia nei nostri partner in tutto il mondo”, citando come esempi l’Arabia Saudita e gli Emirati Arabi Uniti.

Ciò che non è noto al pubblico, tuttavia, è che il governo saudita sta pianificando di importare missili balistici dalla Cina alla fine di questo mese, nell’ambito di un programma segreto chiamato in codice “Crocodile”, così ha detto la fonte vicina all’intelligence statunitense (l’altra fonte con legami con l’intelligence statunitense ha confermato che la discussione riguardava la vendita di armi con la Cina).

Burns ha anche chiesto il rilascio di numerosi reali sauditi di alto profilo detenuti da MBS, tra cui il cugino di MBS, l’ex principe ereditario Mohammed bin Nayef. MBN, come è noto, era l’erede al trono prima della sua estromissione da parte del principe ereditario Mohammed bin Salman nel 2017. Poiché MBN è uno stretto collaboratore [5] dell’intelligence statunitense, l’amministrazione Biden avrebbe esercitato pressioni [6] per il suo rilascio tra le accuse di tortura.

Affidarsi a un direttore della CIA per condurre un impegno diplomatico di alto livello di questo tipo è estremamente insolito, anche se offre almeno un grande vantaggio: la discrezione. La presenza di Burns è servita anche a tentare di ricucire i difficili rapporti tra MBS e altri alti funzionari dell’amministrazione Biden, ha detto la fonte vicina all’intelligence statunitense. L’anno scorso, quando il consigliere per la sicurezza nazionale di Biden, Jake Sullivan, ha parlato dell’omicidio di Khashoggi, MBS gli ha urlato contro, dicendo che gli Stati Uniti potevano dimenticarsi della sua richiesta di aumentare la produzione di petrolio, come ha recentemente riportato il Wall Street Journal [7].

Secondo la fonte, L’incontro di Burns con MBS è stato uno dei tanti con i leader della regione, tra cui Qatar, Emirati Arabi Uniti e Oman (un importante funzionario di un think tank vicino all’amministrazione Biden ha confermato che Burns ha viaggiato in tutto il Medio Oriente). L’incontro di Burns con il principe ereditario di Abu Dhabi, Mohammed bin Zayed, ha ripreso il tema del suo incontro con MBS, esortandolo a smettere di avvicinarsi alla Cina, con specifico riferimento alla costruzione di una base militare cinese negli Emirati Arabi Uniti. L’anno scorso, l’amministrazione Biden avrebbe avvertito gli EAU [8] che la Cina stava costruendo una struttura militare in un porto emiratino e che la sua costruzione avrebbe potuto compromettere le loro relazioni. Nel caso dell’Arabia Saudita, l’intelligence statunitense ha valutato [9] che il Paese sta collaborando con la Cina per la produzione interna di missili balistici, sollevando la preoccupazione di innescare una corsa agli armamenti a livello regionale.

“La differenza è che ora i sauditi stanno cercando di importare missili completi”, ha detto la fonte vicina all’intelligence statunitense.

Burns è stato criticato per aver condotto la diplomazia per l’amministrazione, che dovrebbe essere gestita dai diplomatici del Dipartimento di Stato. L’anno scorso, mentre Kabul cadeva in mano ai Talebani, Burns si trovava in Medio Oriente [10] per incontrare alti funzionari del governo israeliano e palestinese. Poco dopo, Burns ha incontrato segretamente [11] a Kabul il leader talebano Abdul Ghani Baradar. Proprio la settimana scorsa, Burns ha incontrato il presidente brasiliano Jair Bolsonaro [12], esortandolo a non interferire con le elezioni del suo Paese.

Un funzionario dell’intelligence statunitense vicino all’amministrazione ha dichiarato a The Intercept: “Burns ha fatto gran parte del lavoro diplomatico pesante, il che è terribile”, lamentando quella che ha definito “un’ulteriore castrazione del Dipartimento di Stato”. Ciò ha irritato i diplomatici di Foggy Bottom, che speravano che Biden avrebbe mantenuto la promessa fatta in campagna elettorale di potenziare la diplomazia dopo anni di negligenza da parte dell’amministrazione Trump.

Le preoccupazioni sul ruolo di Burns nella diplomazia e sull’emarginazione del Dipartimento di Stato sono arrivate anche da personalità come Michael Rubin, ex funzionario del Pentagono e ora senior fellow dell’American Enterprise Institute: “I professionisti dell’intelligence possono costringere e minacciare senza i limiti della diplomazia”, ha scritto Rubin in un recente articolo [13] per il Washington Examiner. “Non sono lì per discutere e formulare la politica estera”. L’amministrazione Biden è attualmente priva di un ambasciatore in Arabia Saudita, avendo annunciato solo il mese scorso l’intenzione di nominare il diplomatico Michael Ratney per questa posizione.

[1] https://www.wsj.com/articles/cia-chief-met-saudi-crown-prince-last-month-in-push-to-mend-ties-11651588201

[2] https://theintercept.com/2022/02/15/saudi-arabia-gas-price-oil/

[3] https://www.wsj.com/articles/opec-sticks-to-production-plan-as-high-oil-prices-boost-economies-11651752593

[4] https://www.c-span.org/video/?519983-1/us-believes-russia-preparing-prolonged-conflict-ukraine

[5] https://www.nbcnews.com/politics/national-security/saudi-intel-chief-who-saved-u-s-lives-was-detained-n1272548

[6] https://www.nbcnews.com/politics/national-security/saudi-intel-chief-who-saved-u-s-lives-was-detained-n1272548

[7] https://www.wsj.com/articles/cia-chief-met-saudi-crown-prince-last-month-in-push-to-mend-ties-11651588201

[8] https://www.wsj.com/articles/us-china-uae-military-11637274224

[9] https://www.cnn.com/2021/12/23/politics/saudi-ballistic-missiles-china/index.html

[10] https://www.axios.com/2021/08/18/cia-director-bill-burns-afghanistan

[11] https://www.washingtonpost.com/national-security/burns-afghanistan-baradar-biden/2021/08/24/c96bee5c-04ba-11ec-ba15-9c4f59a60478_story.html

[12] https://www.reuters.com/world/americas/exclusive-cia-chief-told-bolsonaro-government-not-mess-with-brazil-election-2022-05-05/

[13] https://www.washingtonexaminer.com/opinion/the-cia-should-leave-diplomacy-to-diplomats

Traduzione a cura di Costantino Ceoldo

Foto: Katehon.com

19 maggio 2022