Il declino della grandine sulla collina

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di Bruce Stokes

La leadership globale americana si trova ad affrontare una crisi non di sostenibilità economica, di abilità diplomatica o di potenza militare, ma di legittimità. Sondaggi e interviste in tutto il mondo mostrano che l’opinione pubblica e le élite dei Paesi che si considerano alleati degli Stati Uniti nutrono dubbi sullo stato e sulla direzione della democrazia statunitense. Non lo considerano più un modello e si preoccupano che il sistema politico americano possa ancora produrre risultati credibili.

Questi sentimenti sono allarmanti. In passato, l’immagine degli Stati Uniti all’estero aumentava e diminuiva a seconda di chi era alla Casa Bianca o delle azioni intraprese dagli Stati Uniti all’estero, ma le opinioni sulla democrazia americana sono rimaste stabili, anche se meno positive di quanto molti americani potessero pensare. Ora la situazione sta iniziando a cambiare. Dietro la popolarità costantemente fluttuante dei presidenti americani c’è un costante declino della valutazione internazionale della forza del sistema politico statunitense. Gli Stati Uniti sono al 26° posto tra Cile ed Estonia nell’ultimo indice di democrazia dell’Economist Intelligence Unit, che per la prima volta ha definito gli Stati Uniti una “democrazia imperfetta” nel 2016. Freedom House classifica gli Stati Uniti un gradino sotto l’Argentina e la Mongolia nell’accesso ai diritti politici e alle libertà civili. Se i cittadini di tutto il mondo non possono più contare sulla democrazia americana per dare l’esempio e intraprendere azioni decisive per risolvere i problemi comuni, Washington perderà la sua autorità morale.

Gli americani percepiscono intuitivamente una perdita di autorità: secondo un sondaggio del Pew Research Center negli ultimi due decenni, circa due terzi ritengono che gli Stati Uniti godano di minor rispetto a livello internazionale rispetto al passato e questo rispetto rischia di peggiorare ulteriormente. Mentre, in media, il 61% delle persone in 13 Paesi transatlantici intervistate dal German Marshall Fund nel 2022 riteneva che gli Stati Uniti fossero l’attore più influente negli affari mondiali oggi, solo il 35% prevede che lo saranno tra cinque anni.

Per riconquistare questo status perduto, la democrazia americana deve superare i problemi di politica partitica, di stallo istituzionale e di instabilità. Il governo statunitense dovrà dimostrare di essere in grado di fornire una politica internazionale sostenibile su cui possano contare sia gli amici che i nemici. Questo lavoro è troppo importante per essere affidato solo a chi si occupa di affari domestici. L’establishment della politica estera deve considerare la rinascita della democrazia americana come la pietra angolare della futura leadership globale degli Stati Uniti. Ciò richiederà un impegno diretto con l’opinione pubblica americana, non molto diverso dagli sforzi concertati per promuovere il Piano Marshall per gli americani resistenti nel 1947 e 1948. Non si tratta solo di un lavoro di vendita; i politici devono innanzitutto ascoltare gli americani per cercare di capire e mitigare le loro frustrazioni nei confronti della loro democrazia, nell’interesse di mantenere e rafforzare l’influenza degli Stati Uniti nel mondo.

 

“Ti piaccio?”

La valutazione degli Stati Uniti da parte degli stranieri è determinata in larga misura dalla loro percezione del Presidente degli Stati Uniti. I dati più completi sull’opinione pubblica degli stranieri sugli Stati Uniti sono stati ottenuti nel 2002 dal Global Attitudes Project del Pew Research Center. Da allora, l’immagine degli Stati Uniti ha subito forti oscillazioni.

Nel 2000, secondo un sondaggio del Dipartimento di Stato, l’83% dei residenti britannici, il 78% dei residenti tedeschi, il 77% dei residenti giapponesi, il 76% dei residenti italiani, il 62% dei residenti francesi e il 50% dei residenti spagnoli avevano un’opinione positiva degli Stati Uniti. Questa valutazione ha subito un brusco calo sotto il presidente George W. Bush; al suo punto più basso nel 2008, l’immagine globale degli Stati Uniti è scesa del 47% in Germania, del 30% nel Regno Unito e del 27% in Giappone. Il sentimento pubblico si è poi nettamente ripreso con l’insediamento del Presidente Barack Obama nel 2009, con un aumento dell’approvazione degli Stati Uniti del 33% in Francia e Germania e del 25% in Spagna. Gli atteggiamenti favorevoli agli Stati Uniti si sono nuovamente deteriorati durante la presidenza di Donald Trump, raggiungendo il minimo storico del 32% in Francia, del 31% in Germania e Giappone e del 30% in Canada. Nei primi anni dell’amministrazione Biden, gli atteggiamenti verso gli Stati Uniti sono risaliti a livelli paragonabili a quelli dell’amministrazione Obama nella maggior parte dei Paesi: -34% in Francia (al 65%), -33% in Germania (al 59%) e -30% in Giappone (al 71%).

Per la maggior parte, l’opinione pubblica straniera, soprattutto in Europa dove i dati sono più completi, ha amato Bill Clinton, è cresciuta nell’antipatia verso George W. Bush, ha amato Obama e ha odiato Trump. Ciò che colpisce è la crescente volatilità di questo sentimento, il che significa che il pendolo oscilla molto più velocemente da un presidente all’altro. Ad esempio, tra il 2008, prima delle elezioni americane, e il 2009, dopo le elezioni, la fiducia nel Presidente degli Stati Uniti è passata dal 13% al 91% in Francia, dal 14% al 93% in Germania e dal 25% all’85% in Giappone. Tra il 2016, prima delle elezioni, e il 2017, dopo le elezioni, è accaduto il contrario: la fiducia è scesa in Francia dall’84% al 14%, in Germania dall’86% all’11% e in Giappone dal 78% al 24%. Un funzionario tedesco mi ha detto all’inizio del 2017: “Non è interessante? Bush ha impiegato otto anni per arrivare a questo basso livello. Trump ci ha messo tre mesi!”.

Un sondaggio della Fondazione Eurasia Group del 2020 ha rilevato che il 26% degli intervistati tedeschi ritiene che la democrazia di tipo americano sarebbe più attraente se il presidente degli Stati Uniti fosse un’altra persona. Ma la sfida internazionale che si pone alla posizione degli Stati Uniti nel mondo va oltre le personalità. Gli stranieri sono sempre più preoccupati per la salute e la direzione della democrazia americana – la sua crescente partigianeria, la sua disfunzionalità – che precede una presidenza Trump. Queste preoccupazioni hanno tormentato l’amministrazione Bush, sono rimaste sullo sfondo dell’amministrazione Obama e ora sollevano dubbi su Biden.

 

Un problema fondamentale

Nel 2012, Pew Research ha rilevato che, in media, il 45% degli intervistati in 20 Paesi ha dichiarato di apprezzare le idee americane sulla democrazia, tra cui il 64% dei giapponesi, il 60% dei tunisini, il 58% degli italiani e il 52% dei cinesi. Questo appello era presente in tutti i Paesi esaminati nel 2002.

Oggi, tuttavia, poche persone nel mondo esprimono maggiore fiducia nella democrazia americana. Secondo un sondaggio Pew condotto in 16 Paesi nel 2021, solo l’11% degli intervistati in Australia, il 14% in Germania e Giappone e il 20% nel Regno Unito ha descritto la democrazia degli Stati Uniti come un buon modello. In media, il 57% afferma che la democrazia americana era un buon modello, ma negli ultimi anni non lo è più. Come mi ha detto un deputato del Bundestag tedesco del partito dei Verdi in un’intervista del 2021: “Mi fido dell’America. Ma non mi fido del sistema politico”.

La Fondazione Eurasia Group ha analizzato in modo analogo la percezione che i Paesi stranieri hanno della democrazia americana. In un sondaggio condotto su nove Paesi nel 2022, il 55% degli intervistati aveva un’opinione positiva della democrazia statunitense, rimasta praticamente invariata dal 2019. Ma l’opinione pubblica dei Paesi più strettamente legati agli Stati Uniti è la meno ottimista nei confronti della democrazia americana, secondo il sondaggio Pew. Secondo un sondaggio della Fondazione Eurasia Group, solo il 20% dei giapponesi e il 29% dei tedeschi sono positivi sulla democrazia negli Stati Uniti. In confronto, l’84% dei nigeriani e l’81% degli indiani ammirano le idee americane sulla democrazia. Allo stesso modo, giapponesi e tedeschi non vogliono che il loro sistema di governo diventi più simile a quello degli Stati Uniti, mentre nigeriani e indiani lo vogliono.

Certo, il numero di Paesi presi in esame da Pew e dalla Fondazione Eurasia Group è esiguo. Ma entrambi sono geograficamente diversi e comprendono economie importanti e alleati degli Stati Uniti.

È anche evidente che l’opinione pubblica straniera ha perso fiducia in quello che un tempo molti consideravano il punto di forza della democrazia americana: la tutela dei diritti dei suoi cittadini. Nel 2008, una media del 71% degli intervistati da Pew in sette Paesi europei e asiatici riteneva che gli Stati Uniti proteggessero le libertà degli americani. Ma le rivelazioni del 2013 di Edward Snowden, contractor della National Security Agency, secondo cui il governo statunitense avrebbe intercettato le telefonate di leader stranieri, in particolare della cancelliera tedesca Angela Merkel, hanno portato a un netto calo di questo sentimento positivo. Nel 2018, la media degli stessi Paesi che vedevano gli Stati Uniti come protettori della libertà individuale era scesa al 43%. L’opinione pubblica internazionale ha poi recuperato fino al 60% nel 2021. Ma il danno arrecato a questo importante aspetto del soft power statunitense dallo spionaggio della NSA e dalle successive azioni dell’amministrazione Trump persiste.

È dimostrato che molti stranieri non credono che la democrazia negli Stati Uniti mantenga la promessa di una vita migliore per gli americani. Ad esempio, gli stranieri giudicano duramente il modo in cui gli Stati Uniti hanno gestito la pandemia COVID-19. Nel 2021, Pew ha rilevato che solo il 37% dell’opinione pubblica di 16 Paesi ritiene che Washington abbia gestito bene l’epidemia di COVID-19, dietro alle stime di Germania (61%), Cina (49%) e UE (48%). E il pubblico straniero aveva una valutazione negativa dei problemi più sistemici della società americana. Alla domanda su cosa migliorerebbe la loro valutazione della democrazia statunitense, gli intervistati in un sondaggio della Fondazione Eurasia Group hanno suggerito una riduzione del divario tra ricchi e poveri e un migliore trattamento delle minoranze, degli immigrati e dei rifugiati.

Molti americani concordano con queste critiche. Secondo l’indagine Transatlantic Trends del German Marshall Fund per il 2022, più della metà (53%) ritiene che la democrazia negli Stati Uniti sia in pericolo o in cattive condizioni, rispetto al 38% del 2021. In confronto, una media di appena il 41% degli altri 13 Paesi intervistati giudica negativamente la propria democrazia.

 

Non puoi contare su di me

La preoccupazione dell’opinione pubblica per lo stato e il futuro della democrazia americana si ripete nelle discussioni con i funzionari europei. Negli ultimi tre anni, in qualità di direttore esecutivo del Gruppo di lavoro transatlantico del German Marshall Fund, ho intervistato circa 100 esperti di politica estera e politici europei. In quasi tutte le discussioni hanno espresso preoccupazione per la traiettoria del sistema politico statunitense, per il suo funzionamento e per ciò che produce.

Le opinioni critiche sulla democrazia americana si basano sulla percezione che gli stranieri hanno di ciò che accade negli Stati Uniti: instabilità istituzionale e pregiudizi. All’inizio del secondo dopoguerra, le posizioni politiche dei due principali partiti politici erano molto simili a posteriori. Oggi il potere passa spesso di mano tra partiti politici del tutto eterogenei e gli Stati Uniti sono diventati sempre più inaffidabili nel mantenere le loro promesse di politica estera.

Nelle 12 elezioni federali tenutesi negli Stati Uniti tra il 1952 e il 1974, il Senato, la Camera dei Rappresentanti o la Casa Bianca sono passati da un partito all’altro solo quattro volte. In 11 elezioni tra il 2000 e il 2020, il controllo è cambiato nove volte e c’è una buona probabilità che cambierà per la decima volta dopo le elezioni del 2022, se i sondaggi attuali che mostrano la vittoria dei repubblicani alla Camera dei Rappresentanti sono accurati. Questi cambi di potere, una volta ogni due anni, comportano cambiamenti drastici nella politica e nel bilancio, nonché una rottura dei rapporti personali così importanti per la conduzione informale di una politica estera statunitense efficace.

Il rifiuto di Trump del Partenariato Trans-Pacifico, il suo ritiro dall’accordo sul nucleare iraniano e dall’accordo di Parigi sul clima sono tutti esempi di come un presidente degli Stati Uniti possa annullare gli impegni internazionali presi da uno precedente. Dopo questi cambiamenti drammatici nella politica statunitense, perché i futuri alleati dovrebbero fare affidamento sugli impegni degli Stati Uniti o contare su Washington come partner affidabile? Gli stranieri hanno tutte le ragioni per dubitare che gli impegni internazionali assunti dal Presidente Joe Biden – stanziamento di fondi aggiuntivi per rallentare il cambiamento climatico, ritorno all’Accordo sul clima di Parigi, adesione all’Organizzazione Mondiale della Sanità, rinnovo dell’impegno degli Stati Uniti nella NATO e opposizione all’aggressione russa – possano essere annullati da un futuro Presidente.

Inoltre, gli altri Paesi sanno bene che il Congresso degli Stati Uniti è sempre più paralizzato dall’immobilismo partitico. A metà del 2022, un anno e mezzo dopo l’amministrazione Biden, il 27% degli incarichi di ambasciatore, compresi quelli importanti in India e Arabia Saudita, non era stato confermato dal Senato. L’amministrazione Trump è andata molto peggio, con il 28% dei posti di ambasciatore rimasti scoperti durante la sua presidenza. Più in generale, il Congresso ha approvato 225 leggi importanti tra il 1987 e il 1988 e 129 tra il 2021 e il 2022. Non sorprende che la rivista Economist Intelligence Unit abbia valutato gli Stati Uniti non meglio dell’Italia in termini di funzionamento del governo.

A causa di questa situazione di stallo, i presidenti più recenti si sono affidati agli ordini esecutivi per portare avanti le loro agende. Mentre George W. Bush ha emesso una media di 36 ordini esecutivi all’anno durante i suoi due mandati e Obama 35, Trump ne ha emessi 55 e Biden 59 all’anno. Si tratta di un ritorno a un’epoca precedente: Jimmy Carter ne emetteva in media 80 all’anno, Richard Nixon 62, Lyndon Johnson 63. Tuttavia, l’aumento del ricorso agli ordini esecutivi è allarmante e riflette la crescente disfunzione del processo legislativo. Con orrore, i governi stranieri hanno imparato che le politiche americane emanate tramite ordine esecutivo – come il Clean Power Plan di Obama, che stabilisce i primi limiti alle emissioni di carbonio delle centrali elettriche statunitensi – possono essere facilmente annullate da un successore. Questo è il prezzo della stabilità e della prevedibilità della politica statunitense.

Non c’è da stupirsi che gli americani abbiano una così bassa considerazione del loro governo. Secondo un recente sondaggio Gallup, solo il 43% si fida del potere esecutivo e il 38% del Congresso. Perché gli alleati degli Stati Uniti dovrebbero essere più fiduciosi che il governo americano mantenga i suoi impegni rispetto al popolo americano?

Gran parte dello stallo politico a Washington riflette la natura sempre più distorta dell’opinione pubblica statunitense. La partigianeria è sia una forza trainante che una causa di cambiamenti radicali nella politica estera degli Stati Uniti. Il neo-isolazionismo dell’era Trump è in parte il risultato del fatto che solo un terzo (33%) dei repubblicani (rispetto al 71% dei democratici) ritiene che molti problemi nazionali possano essere risolti collaborando con altri Paesi. L’insistenza di Trump affinché gli alleati degli Stati Uniti paghino di più per la propria sicurezza e le sue minacce di ritirarsi dalla NATO riflettono le convinzioni dei suoi elettori: Il 57% dei repubblicani contro il 30% dei democratici in un sondaggio Pew ritiene che far condividere agli altri i costi del mantenimento dell’ordine mondiale dovrebbe essere una priorità della politica estera degli Stati Uniti. Secondo un sondaggio Gallup condotto all’inizio del febbraio 2022, alla vigilia dell’operazione speciale russa in Ucraina, il 50% dei repubblicani riteneva che gli Stati Uniti dovessero ridurre il loro impegno nella NATO o ritirarsi completamente dall’alleanza. Solo il 13% dei democratici era d’accordo.

Sebbene il divario tra queste opinioni di parte possa essersi ridotto con l’inizio del conflitto in Ucraina e l’importante ruolo svolto dalla NATO nel dissuadere l’aggressione russa, è probabile che il disaccordo di fondo sugli impegni di difesa multilaterali riemerga una volta terminato il conflitto. Un sondaggio del German Marshall Fund condotto quattro mesi dopo lo scoppio della guerra in Ucraina ha rilevato che mentre l’86% dei democratici ritiene che la NATO svolga un ruolo importante per la sicurezza degli Stati Uniti, i repubblicani (70%) e gli indipendenti (65%) sono meno d’accordo. Inoltre, questo impegno si estende ai disaccordi su altre questioni che preoccupano seriamente i non americani, come il cambiamento climatico: secondo il sondaggio Pew 2021, il 70% dei democratici e solo il 14% dei repubblicani ritiene che il contenimento del riscaldamento globale debba essere una delle principali priorità di politica estera. Questo avviene in un momento in cui il Marshall Fund ha scoperto che il cambiamento climatico è equiparato alla guerra e alla Russia come minaccia alla sicurezza agli occhi dell’opinione pubblica transatlantica.

Gli stranieri vedono questo impegno e il suo impatto sulla politica internazionale degli Stati Uniti, e questo influenza le loro opinioni sul sistema politico statunitense. “Il grande problema è che anche se i Democratici sono credibili, l’altro partito non lo è”, mi ha detto un politico svedese in un’intervista del 2020.

 

“Mi segui?”

Il calo della fiducia nella democrazia americana danneggia la credibilità e la legittimità degli Stati Uniti, di cui hanno bisogno per convincere altri Paesi a intraprendere azioni difficili a sostegno degli interessi americani. E non è una novità. Nel 2003, il parlamento turco ha rifiutato di permettere alle truppe statunitensi di invadere l’Iraq dal nord, attraverso il territorio turco. I legislatori turchi sapevano leggere i sondaggi: all’epoca, secondo un sondaggio Pew, il 12% dei turchi aveva una visione positiva degli Stati Uniti. Allo stesso modo, Berlino ha rifiutato di unirsi a Washington durante l’invasione statunitense dell’Iraq, in parte perché si trattava di una scelta difficile per gli elettori tedeschi. All’epoca, solo il 25% dei tedeschi aveva una visione positiva degli Stati Uniti.

Alla fine dell’amministrazione Trump, la firma da parte dell’Europa di un accordo globale sugli investimenti con la Cina, contro la volontà di Washington, è stata la prova dell’importanza del mercato cinese, ma anche di un indebolimento dell’influenza americana. In futuro, Washington potrebbe aver bisogno del sostegno degli alleati per contenere la Cina in caso di invasione di Taiwan. Ma un recente sondaggio del German Marshall Fund ha rilevato che, in media, solo il 37% degli alleati transatlantici sarebbe disposto a seguire un percorso diplomatico per porre fine al conflitto e solo il 36% sarebbe favorevole all’imposizione di sanzioni economiche contro la Cina.

Gli americani si sono a lungo vantati del fatto che il loro governo fosse, nelle parole di Ronald Reagan, “una grandine splendente su una collina”, con un sistema politico benedetto che tutti i Paesi cercavano di emulare. Nel 1988 questa espressione era esagerata e oggi è ancora meno accurata. Il “soft power” del modello democratico americano si sta esaurendo. Il costo della perdita dell’influenza degli Stati Uniti nel mondo potrebbe essere notevole.

Come ha detto il Presidente Biden nel 2021: “La democrazia non nasce per caso. Dobbiamo difenderla, lottare per essa, rafforzarla, rinnovarla. Biden ha parlato della lotta globale tra democrazia e autoritarismo. Ma il suo appello suonerà vuoto se gli Stati Uniti non rinnoveranno la propria democrazia per renderla più rispondente alla volontà del popolo, per rendere più facile il voto, per ridurre l’influenza del denaro sulla politica, per adattare la costituzione del XVIII secolo alla governance del XXI secolo e per essere più efficaci nel legiferare e nel governare. Un tempo questi erano problemi puramente domestici. Ma ora il successo del Paese nel superare questi problemi ha implicazioni per il ruolo degli Stati Uniti nel mondo. Chi ha a cuore lo status e l’influenza degli Stati Uniti dovrebbe impegnarsi a rafforzare la democrazia americana in patria. Parafrasando l’ex presidente della Camera Tip O’Neill: “Tutta la politica estera è ora locale”.

Traduzione a cura della Redazione

Foto: Idee&Azione

30 ottobre 2022

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