Il Pentagono studia l’uso di SpaceX per una forza missilistica a risposta rapida

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di Sam Biddle

Il Comando dei trasporti degli Stati Uniti spera che i razzi SpaceX di Elon Musk possano evitare la prossima Bengasi.

Il Pentagono immagina un futuro in cui i razzi di Ilon Musk potrebbero un giorno dispiegare una “forza di risposta rapida” per prevenire un futuro attacco in stile Bengasi, secondo i documenti ottenuti da The Intercept tramite richiesta di Freedom of Information Act.

Nell’ottobre 2020, il Comando dei trasporti degli Stati Uniti, o USTRANSCOM, l’ufficio del Pentagono incaricato di consegnare i rifornimenti per sostenere la presenza militare globale degli Stati Uniti, ha annunciato che stava collaborando con SpaceX, l’azienda missilistica di Musk, per individuare un modo per portare i rifornimenti nello spazio e riportarli sulla Terra in modo rapido, anziché in volo. L’obiettivo, secondo l’introduzione del Generale dell’Esercito Stephen Lyons, sarebbe quello di far volare “l’equivalente di un C-17 [aereo da carico] in qualsiasi punto della Terra in meno di 60 minuti”, un incredibile balzo in avanti nella logistica militare, finora menzionato solo nella fantascienza. Secondo un comunicato stampa dell’USTRANSCOM, il massiccio razzo SpaceX Starship sarà un giorno in grado di “spostare rapidamente oggetti importanti in circostanze impreviste” e “consegnare aiuti umanitari”. Sebbene il Pentagono abbia accennato al possibile invio di “personale” non meglio specificato attraverso queste brevi passeggiate spaziali, l’enfasi è stata posta direttamente sul trasporto di merci.

Ma secondo i documenti interni ottenuti tramite FOIA, l’USTRANSCOM ha usi più creativi. Nel rapporto intermedio 2021 della partnership con SpaceX, l’USTRANSCOM ha delineato sia i potenziali usi che le insidie di una flotta di astronavi paramilitari. Sebbene SpaceX sia già funzionalmente un appaltatore della difesa, che lancia satelliti militari statunitensi e rafforza i canali di comunicazione ucraini, il rapporto cita tre esempi di possibili futuri “casi d’uso del Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti per il trasporto spaziale a due punti”. Il primo, forse alludendo ai timori americani di egemonia cinese, osserva che “il trasporto spaziale rappresenta un metodo alternativo di consegna logistica” nel Pacifico. Il secondo suggerisce che i razzi SpaceX fornirebbero un sistema di basi aeree dispiegabili dell’Aeronautica Militare, “un insieme di rifugi, veicoli, attrezzature per la costruzione e altri equipaggiamenti che possono essere preposizionati in tutto il mondo e spostati in qualsiasi luogo l’Aeronautica Militare degli Stati Uniti abbia bisogno di operazioni aeree”.

Ma il terzo caso d’uso immaginato è più provocatorio e meno prosaico dei primi due, intitolato solo “Supporto alle ambasciate”, scenari in cui “la rapida capacità di fornire direttamente dagli Stati Uniti a una base africana spoglia si rivelerebbe fondamentale per sostenere la missione del Dipartimento di Stato in Africa”, includendo potenzialmente l’uso di “forze di reazione rapida”, un termine militare per indicare una formazione armata rapidamente dispiegabile comunemente utilizzata in situazioni di crisi. Il documento osserva che la possibilità di “dimostrare” semplicemente l’uso del veicolo spaziale di SpaceX “potrebbe dissuadere gli attori non statali dall’intraprendere azioni aggressive contro gli Stati Uniti”. Sebbene lo scenario manchi di dettagli, l’idea di un attacco a sorpresa a un’ambasciata africana da parte di un “attore non statale” ricorda il famigerato incidente di Bengasi del 2012, quando militanti armati attaccarono una residenza diplomatica statunitense in Libia, provocando l’intervento di una forza di risposta rapida.

Per quanto i generali statunitensi sognino di avere commando missilistici che combattono contro i ribelli nordafricani, gli esperti affermano che lo scenario è ancora roba da fantascienza. Sia Musk che il Pentagono hanno una lunga storia di affermazioni a gran voce secondo cui tecnologie sbalorditive e del tutto inverosimili, che si tratti di auto sicure senza pilota e di Hyperloop o di cannoni ferroviari e laser missilistici, sono dietro l’angolo.

Come si legge in un altro documento dell’USTRANSCOM ottenuto tramite una richiesta FOIA, tutti e quattro i test ad alta quota della Starship hanno provocato l’esplosione della nave, anche se il test condotto nel maggio 2021 dopo la stesura del rapporto si è concluso in modo sicuro.     

“Cosa faranno per prevenire la prossima Bengasi mandando persone nello spazio?”, si chiede William Hartung, senior fellow del Quincy Institute, che si occupa dell’industria militare e del bilancio militare degli Stati Uniti, “Non sembra avere molto senso”. Hartung si è chiesto fino a che punto una forza missilistica a risposta rapida avrebbe senso, anche se fosse possibile. “Se una folla attacca l’ambasciata e la missione richiede una navicella spaziale a portata di mano di SpaceX, ci vorrebbe comunque un po’ di tempo per arrivare a destinazione. … È come se qualcuno pensasse che sarebbe davvero bello fare qualcosa nello spazio, ma non ha pensato alle implicazioni pratiche”. Hartung ha anche ricordato l’esperienza del Pentagono con le “armi fantascientifiche” spaziali come la difesa missilistica di Guerre Stellari, progetti complessi che assorbono budget enormi ma non danno alcun risultato.

SpaceX non ha risposto a una richiesta di commento. In un’e-mail intercettata, il portavoce dell’USTRANSCOM John Ross ha scritto che “l’interesse per l’impiego del PTP è di natura esplorativa e il nostro desiderio di capire cosa potrebbe essere fattibile è il motivo per cui abbiamo stipulato accordi di ricerca e sviluppo collaborativi come quello a cui lei fa riferimento”, aggiungendo che “la velocità del trasporto spaziale promette di offrire più opzioni e più spazio decisionale”. Alla domanda su quando l’USTRANCOM ritenga possibile il dispiegamento di una forza di reazione rapida armata di missili, Ross ha risposto che il comando “guarda al futuro e ritiene che sia possibile nei prossimi cinque-dieci anni”.

“La mia ipotesi è che sia improbabile che possano evacuare qualcuno rapidamente con un missile”, ha dichiarato Caitlin Johnson, vicedirettore del Centro per gli studi strategici e internazionali presso l’Aerospace Security Project. Johnson ha osservato che anche se la tecnologia di base fosse affidabile, rimane il piccolo problema di dove far atterrare l’enorme razzo Starship di 165 piedi, il più grande del mondo. “Se stiamo parlando di una città, allora non possono far atterrare un’astronave accanto a un’ambasciata”. In un’ipotetica missione di salvataggio di un’ambasciata, “ci sono ancora i problemi logistici di portare le forze al veicolo di lancio e poi ancora dove far atterrare il veicolo e come portare le forze dal sito di atterraggio alla base/ambasciata”, ha aggiunto Johnson, “che non è stato testato o provato e a mio avviso sembra un po’ fantascientifico”.

Il documento indica anche un altro potenziale ostacolo: altri paesi permetteranno ai razzi militari di SpaceX di cadere dallo spazio sul loro territorio? La visione irrealizzata degli “astronomi” americani non è nuova: già negli anni Cinquanta, lo scienziato nazista diventato eroe spaziale americano Wernher von Braun pensava di trasportare le truppe americane con i razzi e negli anni Sessanta l’appaltatore della difesa Douglas Aircraft presentò il Progetto Ithacus, un veicolo spaziale che avrebbe portato a destinazione 1.200 soldati in un’ora. Più recentemente, secondo un rapporto di Popular Science del 2006, il Pentagono sognava un’era in cui “i Marines potessero atterrare ovunque nel mondo in meno di due ore, senza dover negoziare il passaggio attraverso lo spazio aereo straniero”.

Ma il documento dell’USTRANSCOM riconosce che i trattati dell’era della Guerra Fredda che regolano l’uso dello spazio forniscono poche indicazioni sulla possibilità che un missile statunitense possa aggirare i problemi dello spazio aereo sovrano viaggiando attraverso lo spazio esterno. “Rimane poco chiaro se i veicoli siano soggetti alle leggi vigenti in materia di aviazione e in che misura, eventualmente, queste leggi li seguano nello spazio per il trasporto spaziale PTP”, si legge in una sezione. “Inoltre, la mancanza di una definizione giuridica del confine tra aria e spazio crea un problema di dove finisce l’applicazione del diritto dell’aviazione e inizia quella del diritto spaziale”.

Il documento lascia intendere che parte della promessa di SpaceX potrebbe essere quella di superare queste preoccupazioni. Dopo una discussione sullo status giuridico di un’ipotetica astronave militare in volo, l’USTRANSCOM ha osservato: “Questo porta un’astronave oltre le altitudini normalmente caratterizzate come spazio aereo controllato”.

Brian Weeden, direttore della pianificazione dei programmi della Secure World Foundation, un think tank sulla governance spaziale, ha affermato che la questione territoriale è solo una delle tante, “insieme al fatto che i Paesi su cui il razzo/veicolo spaziale sta volando lo considerino o meno un’arma e una minaccia”. Hartung ha sostenuto che SpaceX, nonostante la sua immagine di “purezza” come mezzo di esplorazione spaziale pacifica, contribuisce alla militarizzazione globale dello spazio. E, come nel caso dei droni, una volta che la tecnologia avanzata ed esclusivamente americana inizierà a diffondersi, gli Stati Uniti dovranno affrontarne le conseguenze dall’altra parte. “La domanda è: cosa impedirà ad altri Paesi di fare lo stesso e come la prenderanno gli Stati Uniti?”, ha chiesto Hartung, “L’idea di poter andare ovunque senza l’approvazione di nessuno è militarmente attraente, ma gli Stati Uniti vogliono che altri Paesi abbiano le stesse capacità? Probabilmente no”.

Traduzione a cura di Lorenzo Maria Pacini

Foto: Katehon.com

23 giugno 2022