La campagna invernale dell’Armata Rossa 80 anni fa

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di Shane Quinn

Iniziato ottant’anni fa, il 5 dicembre 1941, il contrattacco dell’esercito sovietico contro la Wehrmacht, principalmente lungo la periferia di Mosca, fu un evento importante nella Seconda Guerra Mondiale ed un evento significativo nella Storia moderna. La controffensiva dell’Armata Rossa durò ufficialmente dall’inizio del dicembre del 1941 fino al 7 maggio del 1942.

Il contrattacco è stato intitolato dai russi come la campagna invernale del 1941-1942 ed ha fornito la prova, sia a sé stessi che al mondo che guardava, che la Wehrmacht non era invincibile. Il fallimento dell’operazione Barbarossa aveva ulteriormente posto un serio punto interrogativo sulla possibilità che i tedeschi potessero vincere la guerra.

Per fortuna, infatti, Mosca, la città più grande e importante dell’Unione Sovietica, era stata salvata dall’occupazione nazista. L’inizio del contrattacco ha portato sollievo e speranza a molte persone in tutta Europa e oltre, che si erano disperate al pensiero di un mondo dominato dai nazisti.

Tuttavia, mentre l’esercito sovietico riuscì a respingere la Wehrmacht dalle porte di Mosca, non riuscì a trasformare il contrattacco in una disfatta che, in tal caso, avrebbe molto probabilmente portato alla disintegrazione dell’esercito tedesco nell’inverno 1941-42 e quindi la conclusione prematura della guerra, almeno in Europa. Dopotutto, le forze armate del capo militare francese Napoleone si erano sgretolate entro 6 mesi dall’invasione della Russia nel giugno 1812.

Fu per ragioni come queste che il maresciallo russo Georgy Zhukov, il più celebre comandante della seconda guerra mondiale, definì senza mezzi termini la controffensiva sovietica un “fallimento”. Zhukov ha scritto nelle sue memorie: “La storia della Grande Guerra della Patria arriva ancora a una conclusione generalmente positiva sull’offensiva invernale delle nostre forze, nonostante la mancanza di successo. Non sono d’accordo con questa valutazione. L’abbellimento della Storia, si potrebbe dire, è un triste tentativo di dipingere sul fallimento. Se si considerano le nostre sconfitte e quali risultati sono stati ottenuti, è chiaro che è stata una vittoria di Pirro” [1].

Zhukov non stava esagerando; era un generale in prima linea che poteva vedere cosa stava succedendo davanti ai suoi occhi e aveva la determinazione di esprimere i suoi pensieri. Come ha notato Zhukov, le perdite di personale dell’Armata Rossa durante la controffensiva invernale sono state pesanti, molto più alte delle perdite tedesche in quello che è spesso considerato un trionfo sovietico di riferimento. Complessivamente, durante i tre mesi di gennaio, febbraio e marzo 1942, l’esercito sovietico perse 620.000 uomini [2]. In confronto, nello stesso periodo i tedeschi hanno perso 136.000 uomini, ben meno di un quarto delle perdite russe [3].

L’esperto storico britannico Evan Mawdsley, che si concentra per la maggior parte sulla storia russa, ha presentato le suddette cifre sulle vittime nel suo studio sulla guerra nazista-sovietica. Mawdsley ha anche affermato: “…le perdite tedesche sul fronte orientale, nei tre mesi e un quarto fino alla fine di settembre 1941, sono state 185.000” e che “Tutto sommato, l’Armata Rossa perse 177 divisioni nel 1941, la maggior parte delle quali nel periodo giugno-settembre. Le perdite militari sovietiche, fino alla fine di settembre 1941, sono state stimate in almeno 2.050.000” [4].

Poco dopo la sconfitta della Francia da parte della Wehrmacht nel giugno 1940, Joseph Stalin aveva detto: “saremo in grado di affrontare i tedeschi su base paritaria solo entro il 1943” [5]. Questa previsione era lungimirante e precisa. L’Armata Rossa “avrebbe mostrato grandi progressi solo con l’operazione Bagration in Bielorussia nel giugno 1944”, ha evidenziato Mawdsley [6].

Non risulta che Stalin abbia menzionato il motivo per cui l’Armata Rossa seguiva la Wehrmacht a una tale distanza nei primi anni ’40, considerando che era al comando dell’URSS, per molto più tempo di quanto Adolf Hitler fosse al potere in Germania.

Le carenze dell’esercito sovietico erano almeno in parte dovute, come disse il maresciallo Zhukov dopo la guerra, “dell’enorme danno che Stalin aveva inflitto al Paese con il massacro dei vertici del comando dell’esercito” [7]. L’opinione di Zhukov è sostenuta da altri come Leopold Trepper, un importante agente dell’intelligence sovietica e combattente della Resistenza antinazista, che scrisse che con le purghe, “l’Armata Rossa, dissanguata, non era più un esercito e non lo sarebbe stato ancora per anni” [8].

Nel frattempo, all’inizio della controffensiva sovietica, l’Armata Rossa, tra il dicembre 1941 e il marzo 1942, avrebbe ricevuto 117 nuove divisioni per rafforzare i propri ranghi. La principale forza avversaria, il Gruppo Centrale dell’esercito tedesco, era stata integrata con un magro 9 divisioni durante quel periodo [9].

Entro il 26 novembre del 1941 i tedeschi avevano subito 743.112 vittime, esclusi malati o congelati e alla fine del febbraio 1942, le perdite tedesche totali sul fronte orientale ammontavano a 1.005.636 uomini; ciò equivale a circa il 31% della forza di invasione tedesca originale, secondo lo studioso militare Donald J. Goodspeed, che ha fornito queste statistiche [10]. In confronto, l’esercito sovietico aveva subito circa 5,5 milioni di vittime all’inizio della primavera del 1942.

Hitler attribuiva grande importanza ai milioni di vittime che le sue divisioni avevano inflitto all’Armata Rossa [11]. Entro la fine del febbraio del 1942 era di nuovo fiducioso nella vittoria finale. Un gioviale Hitler dichiarò ai suoi stretti colleghi del quartier generale della Wolfsschanze: “domenica sarà il 1° marzo. Ragazzi, non potete immaginare cosa significhi per me, quanto gli ultimi tre mesi abbiano esaurito le mie forze, messo alla prova la mia resistenza nervosa” [12].

Durante il dicembre 1941 e nei mesi successivi, molti comandanti tedeschi, in varia misura, continuarono a credere nella vittoria. Goodspeed osservò che la gerarchia della Wehrmacht “riteneva che fossero ancora soldati estivi migliori dei russi e che quindi avrebbero dovuto combattere durante l’estate” per “costruire i loro eserciti in frantumi per un’altra grande spinta nel 1942” [13].

La fiducia di Hitler e dei suoi generali si sarebbe rivelata mal riposta. I sovietici potevano permettersi perdite di personale molto maggiori rispetto ai tedeschi e questa non avrebbe dovuto essere una vera sorpresa. La popolazione dell’Unione Sovietica nel 1941 era di circa 193 milioni, cioè 80 milioni circa in più della popolazione del Terzo Reich.

La grande strategia di contrattacco sovietica prevedeva un assalto lungo un ampio fronte, largo 800 miglia, da Leningrado a nord alla penisola di Crimea a sud [14]. Il suo scopo era quello di sferrare una serie di colpi che avrebbero gravemente minato i tedeschi e i loro alleati dell’Asse, provocando il rapido crollo del nemico, o almeno così era previsto.

Questa strategia fu formulata con il contributo decisivo da Stalin, in collaborazione con l’Alto Comando Supremo (Stavka). Zhukov era in netto disaccordo con il progetto strategico della controffensiva. Nelle sue memorie Zhukov scrisse che solo lui “osava esprimere critiche” sul piano a Stalin e allo Stavka [15].

Per il contrattacco, Zhukov preferì ammassare le loro forze e dirigerle in una spinta distruttiva nel mezzo, “contro il centro di gravità nemico”. Questa strategia avrebbe dovuto infliggere un duro colpo, dal quale i tedeschi avrebbero fatto fatica a riprendersi. Invece, con la dispersione delle divisioni sovietiche su un fronte esteso, la forza del colpo fu diluita. Zhukov sentiva che gli mancavano le forze necessarie per raggiungere i suoi obiettivi.

Riguardo la strategia di controffensiva russa, Mawdsley si rese conto che “lo Stavka fece lo stesso errore che Hitler e il suo Alto Comando avevano fatto nel 1941, presumendo che il nemico fosse esausto e distrutto. Tentò anche, come fecero i tedeschi nell’operazione Barbarossa, di attaccare ovunque. L’opinione di Zhukov era che sarebbe stato molto più saggio concentrare le risorse e raggiungere la linea Staraia Russa–Velikie Luki–Vitebsk-Smolensk-Briansk” [16].

La linea di attacco preferita di Zhukov era di 350 miglia di larghezza, in contrasto con le 800 miglia che Stalin preferiva. Nonostante i dubbi di Zhukov sulla strategia sovietica, il suo ruolo ancora significativo nel contrattacco ebbe un inizio impressionante dal 6 dicembre 1941. Zhukov si trovò in opposizione a uno dei generali più importanti della Wehrmacht, Heinz Guderian, al comando della Seconda Armata Panzer.

Ci fu un grave spargimento di sangue da entrambe le parti, ma le divisioni di Zhukov prevalsero su quelle di Guderian, costringendo quest’ultimo a ritirarsi su più di 50 miglia di terreno [17]. La reputazione di Zhukov, ormai già elevata in Unione Sovietica, fu meritatamente rafforzata ulteriormente.

Lo storico inglese Chris Bellamy rivelò come Zhukov espose, in una direttiva del 13 dicembre 1941, che le truppe sovietiche avrebbero dovuto costringere il nemico a ritirarsi da 130 a 160 chilometri (da 80 a 100 miglia) a ovest di Mosca [18]. Una volta ottenuto ciò, Zhukov continuò che l’Armata Rossa avrebbe dovuto passare il resto dell’inverno a spingere i tedeschi indietro di altri 150 chilometri (93 miglia) o giù di lì fino alla linea a est di Smolensk [230 miglia a ovest di Mosca] da cui avevano lanciato l’operazione Tifone all’inizio di ottobre” [19].

Le ambizioni ridotte di Zhukov per la controffensiva erano realistiche, ma anche in quel caso sarebbero cadute ad una buona distanza. Zhukov si lamentò amaramente che molte unità sovietiche altrove erano state guidate male e stavano “ripetutamente cercando di attaccare i tedeschi frontalmente”, piuttosto che essere intelligenti e aggirare i lati [20].

Mawdsley ha scritto: “In realtà l’Armata Rossa era uno strumento molto debole nell’inverno del 1941-42, presidiato da coscritti non addestrati e scarsamente equipaggiati. Nel gennaio 1942, l’intera Armata Rossa aveva solo 600 carri pesanti e 800 carri medi, più 6.300 carri leggeri; al contrario, la cifra del gennaio 1943 era di 2.000 pesanti [carri armati], non meno di 7.600 medi e 11.000 leggeri” [21].

Hitler era consapevole che la Grand Armée di Napoleone si era dissolta in piena ritirata 129 anni prima [22]. Imperterriti da ciò, di fronte ai contrattacchi sovietici, alcuni alti comandanti tedeschi volevano un ritiro molto a ovest di Mosca, sui fiumi Beresina o Niemen (che si estendono attraverso la Bielorussia e la Lituania).

Un simile ritiro a metà dicembre, attraverso la neve fino alle ginocchia e fino alla vita, avrebbe potuto portare alla distruzione dell’esercito tedesco. Come minimo, sarebbero andate perdute senza dubbio grandi quantità di artiglieria e altro equipaggiamento – e durante una stagione che “si è rivelata una tra gli inverni più rigidi mai registrati”, come riferisce uno studio annotato nel Bulletin of the American Meteorological Society [23].

Entro il 20 febbraio 1942, i tedeschi avevano subito 112.627 vittime per congelamento [24]. Questo problema non afflisse i russi allo stesso modo; perché questi ultimi erano vestiti adeguatamente e avevano alle spalle un sistema ferroviario funzionante, mentre erano abituati a combattere in condizioni invernali. Stalin disse dopo che i sovietici ebbero finalmente vinto la Finlandia nel marzo 1940: “Non è vero che la capacità di combattimento dell’esercito diminuisce durante l’inverno… Siamo un Paese del nord” [25].

A metà dicembre 1941 Hitler emise il suo ordine perentorio. Richiese che gli ufficiali tedeschi obbligassero i soldati sotto di loro a mantenere la loro posizione a qualunque costo. Hitler proseguì dicendo che le truppe tedesche sul campo avrebbero dovuto ignorare il pericolo quando le forze nemiche avessero “sfondato sui fianchi o nelle retrovie. Questo è l’unico modo per guadagnare il tempo necessario, per portare i rinforzi dalla Germania e dall’Occidente come ho ordinato” [26].

Hitler aveva precedentemente interferito fatalmente nella pianificazione strategica tedesca, in particolare rinviando l’avanzata su Mosca di sei settimane nell’agosto 1941; ma il suo ordine di sospensione a tutti i costi era con ogni probabilità la decisione corretta, e potrebbe aver salvato la Wehrmacht quell’inverno [27].

I tedeschi prudentemente non fecero alcun tentativo di mantenere una linea continua da Leningrado alla Crimea. Hitler e l’Alto Comando tedesco (OHK) hanno concordato di implementare una serie di punti di forza, noti come “ricci” [28]. Queste posizioni fortificate venivano spesso erette accanto a grandi depositi di rifornimento tedeschi, situati da nord a sud, in aree urbane sotto l’occupazione nazista come Shlisselburg, Novgorod, Rzhev, Vyazma, Brjansk e Kharkov, ecc.

La realtà sul campo era più complicata di così; poiché i ricci tedeschi furono talvolta stabiliti in risposta a successi tattici sovietici locali, piuttosto che semplicemente per volontà dei tedeschi [29]. Sfondamenti da parte dei soldati russi sui fianchi furono considerati accettabili dai comandanti della Wehrmacht, dal momento che qualsiasi divisione sovietica che procedeva troppo lontano rischiava di essere tagliata fuori e intrappolata dietro le linee tedesche.

All’inizio di gennaio 1942, Stalin giunse alla conclusione che quello stesso anno si poteva ottenere la vittoria totale sui nazisti. Il 10 gennaio Stalin inviò una direttiva ai suoi generali in cui delineava: “Il nostro compito è quello di non dare respiro ai tedeschi, di spingerli senza sosta verso ovest, costringerli ad esaurire le loro riserve prima della primavera quando noi avremo nuove grandi riserve, mentre i tedeschi non avranno più riserve; questo assicurerà la completa sconfitta delle forze naziste nel 1942” [30].

Come dimostrerebbero gli eventi, tali direttive erano troppo ambiziose e sottovalutavano la resilienza della Wehrmacht. Mawdsley scrisse: “La strategia di Stalin del gennaio 1942 di consumare le riserve tedesche prima della primavera non funzionò… In effetti, tuttavia, su gran parte del fronte i tedeschi furono in grado di mantenere il territorio che avevano raggiunto all’inizio di dicembre 1941. Anche a Rostov e Mosca, avevano dovuto ripiegare solo da 50 a 150 miglia. Erano ancora molto in profondità nel territorio sovietico. Al nord e al centro avrebbero tenuto questa linea fino alla fine del 1943” [31].

Sorprendentemente, nel maggio 1944 il Gruppo Centrale dell’esercito tedesco era ancora a sole 290 miglia da Mosca nel punto più vicino; considerando che le forze sovietiche erano a 550 miglia da Berlino all’inizio dell’estate del 1944 [32].

[1] Evan Mawdsley, “Thunder in the East: The Nazi-Soviet War, 1941-1945” (Hodder Arnold, 23 Febbraio 2007) pag. 127

[2] Ibid., pag. 147

[3] Ibid.

[4] Ibid., pagg. 85-86

[5] Robert Service, “Stalin: A Biography” (Pan; Reprints edition, 16 Aprile 2010) pag. 406

[6] Mawdsley, “Thunder in the East”, pag. 148

[7] Andrei Gromyko, “Memories: From Stalin to Gorbachev “(Arrow Books Limited, 1 Gennaio 1989) pag. 216

[8] Leopold Trepper, “The Great Game: Memoirs of a Master Spy” (Michael Joseph Ltd; Prima Edizione, 1 Maggio 1977) pag. 67

[9] Donald J. Goodspeed, “The German Wars” (Random House Value Publishing, Seconda Edizione, 3 Aprile 1985) pag. 407

[10] Ibid.

[11] Mawdsley, “Thunder in the East”, pag. 110

[12] Adolf Hitler, “Hitler’s Table Talk, New Foreword” by Gerhard L. Weinberg (Enigma Books, 30 Aprile 2008) pag. 257

[13] Goodspeed, “The German Wars”, pag. 405

[14] Mawdsley, “Thunder in the East”, pag. 120

[15] Ibid.

[16] Ibid., pag. 128

[17] Goodspeed, “The German Wars”, pag. 404

[18] Chris Bellamy, “Absolute War: Soviet Russia in the Second World War” (Pan; Main Market edition, 21 Agosto 2009) pag. 332

[19] Ibid.

[20] Ibid., pag. 331

[21] Mawdsley, “Thunder in the East”, pag. 148

[22] Ibid., p. 119

[23] J. Neumann and H. Flohn, “Great Historical Events That Were Significantly Affected by the Weather: Part 8, Germany’s War on the Soviet Union, 1941–45. Long-range Weather Forecasts for 1941–42 and Climatological Studies, Bulletin of the American Meteorological Society”, Jstor

[24] John Toland, “Adolf Hitler: The Definitive Biography” (Bantam Doubleday Dell Publishing Group, 3 Febbraio 2007) Parte 8, “The Fourth Horseman”

[25] Mawdsley, “Thunder in the East”, pp. 107-108

[26] Ibid., pag. 12

[27] Goodspeed, “The German Wars”, pagg. 405-406

[28] Ibid., pag. 406

[29] Ibid., pag. 407

[30] Geoffrey Roberts, “Stalin’s Wars: From World War to Cold War, 1939-1953” (Yale University Press; Prima Edizione, 14 Novembre. 2006) pag. 116

[31] Mawdsley, “Thunder in the East”, pag. 147

[32] Samuel W. Mitcham Jr., “Hitler’s Field Marshals and Their Battles” (Guild Publishers, 1988) pag. 274

Traduzione a cura di Costantino Ceoldo

Foto: Archivio fotografico del Corpo degli Alpini

15 gennaio 2022