La debolezza dello Yen rivela i problemi fondamentali del Giappone

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di Takeshi Tashiro

Una caratteristica peculiare dell’economia giapponese è la persistenza di una bassa inflazione nonostante l’attuale contesto inflazionistico globale. Sebbene l’inflazione complessiva in Giappone sia salita al 3% nel settembre 2022, è trascurabile rispetto all’8% degli Stati Uniti e al 10% del Regno Unito. La Banca del Giappone ritiene che l’inflazione attuale sia temporanea e mantiene una politica monetaria espansiva.

Ci si chiede perché il Giappone abbia avuto un’inflazione molto più bassa per così tanto tempo rispetto al resto del mondo sviluppato. Due enigmi macroeconomici tormentano i ricercatori giapponesi: la scarsissima trasmissione del deprezzamento del tasso di cambio all’inflazione e la debole crescita dei salari.

Il primo enigma è che uno yen più debole ha un impatto sull’inflazione e sull’economia molto minore di quanto previsto dalle analisi macroeconomiche. La Banca del Giappone ha mantenuto il suo tasso di interesse a livelli negativi, mentre le banche centrali di altri Paesi sviluppati hanno aumentato i tassi di interesse per combattere l’inflazione, causando un calo del 30% dello yen rispetto al dollaro USA. Nel settembre 2022, lo yen è sceso ai minimi di 24 anni, costringendo il governo a intervenire per sostenere la valuta per la prima volta dal 1998.

Il deprezzamento della valuta dovrebbe causare inflazione attraverso l’aumento dei prezzi delle importazioni. Tuttavia, la debolezza dello yen in assenza di un’inflazione elevata dimostra il debole impatto del deprezzamento. Nel settembre 2022 l’indice dei prezzi delle importazioni in yen è aumentato del 48%, ma i prezzi al consumo sono cresciuti solo leggermente. Analogamente, l’inflazione interna non è aumentata durante altri periodi di deprezzamento della valuta, ad esempio quando era in vigore l’Abenomics.

La bassa crescita dei salari è un altro mistero. Nonostante un tasso di disoccupazione del 2,6% nel settembre 2022, i salari non hanno tenuto il passo dell’inflazione. L’aumento dei prezzi delle materie prime ha fatto lievitare i prezzi dei salari anche altrove. Negli Stati Uniti, mentre le imprese aumentavano i prezzi per compensare l’aumento dei costi dei fattori produttivi, i lavoratori hanno chiesto e ottenuto aumenti salariali grazie al loro forte potere contrattuale nell’attuale mercato del lavoro ristretto, costringendo le imprese ad aumentare ulteriormente i prezzi. Nonostante la quasi piena occupazione, la dinamica salariale in Giappone non segue questo schema.

Le caratteristiche specifiche del contesto giapponese possono aiutare a spiegare questi enigmi. In primo luogo, la domanda aggregata è stata insufficiente. La ripresa del Giappone dalla COVID-19 è stata lenta e il PIL si è ripreso solo dopo il secondo trimestre del 2022. Questo livello rimane ben al di sotto del picco pre-CoVID-19, che era precedente all’aumento dell’imposta sui consumi del 2019.

In secondo luogo, sebbene il bilancio del settore privato abbia recuperato in modo significativo dalla crisi finanziaria degli anni ’90, il risparmio privato rimane significativo. Le famiglie tendono a essere frugali con il denaro e a conservare i loro risparmi. I risparmi delle imprese sono aumentati mentre la quota del lavoro è diminuita, con le grandi imprese che hanno registrato i maggiori cali della quota del lavoro. Nessun altro settore è stato mutuatario netto dopo la crisi, tranne il governo.

Il Giappone è ampiamente considerato il primo esempio moderno di un secolo di stagnazione, nonché un terreno di prova per lo sviluppo di una “strategia di fuga”. Dopo lo scoppio della bolla economica, che ha causato una crisi finanziaria negli anni ’90, il Giappone è entrato in un periodo di bassa crescita, noto come “decenni perduti”, in cui il PIL non ha mai raggiunto il suo potenziale.

Considerando la contrazione della popolazione, la performance del Giappone durante i “decenni perduti” non è così negativa come sembra. Dagli anni 2000 la crescita del PIL pro capite del Giappone non è rimasta lontana da quella degli altri Paesi sviluppati. Il tasso di disoccupazione è estremamente basso. Il problema più difficile è nel settore privato, dove sia le famiglie che le imprese hanno risparmi eccessivi, che portano a una mancanza di prestiti. Invece, i deficit di bilancio hanno sostenuto l’economia.

Il risparmio privato è probabilmente eccessivo a causa della mancanza di opportunità di investimento e dei cambiamenti demografici che hanno accompagnato i “decenni perduti” del Giappone. I bassi tassi di interesse sono il risultato di un’abbondanza di prestatori e di una mancanza di mutuatari, in quanto un numero crescente di persone preferisce risparmiare per il futuro piuttosto che spendere ora.

L’aumento dell’aspettativa di vita ha portato a un incremento del risparmio pensionistico personale, mentre il relativo calo della domanda attuale di consumi successivi ha portato a un calo dei prezzi, determinando un’eccedenza di risparmi per il futuro e un calo dei tassi di interesse. A volte si dice che l’invecchiamento della popolazione implica una maggiore percentuale di persone che spendono denaro, e questo è vero. Si dice anche che ridurrà i risparmi complessivi, ma questo non è accaduto. È probabile che la tendenza del risparmio privato continui.

Molti si preoccupano degli aumenti di produttività, ma questa non è una panacea. Le riforme strutturali che incoraggiano l’innovazione e la produttività devono continuare. Ma la capacità di previsione è limitata quando si tratta di “promuovere l’innovazione”, che crea più domanda di risparmio che di investimento.

Il Giappone deve ripensare il suo programma per affrontare l’eccesso di risparmio privato e considerare modi alternativi di gestire il risparmio quando il settore privato non è in grado di soddisfare la domanda da solo. Dato l’alto livello del debito pubblico, Tokyo dovrebbe anche cercare le opportunità di investimento più promettenti, dando priorità alle alternative ai deficit di bilancio per sostenere la domanda. La bassa inflazione in un momento di svalutazione dello yen dimostra che la gestione dell’economia a fronte di un enorme risparmio privato rimane una sfida importante in Giappone.

Foto: Idee&Azione

16 novembre 2022

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